Los restos bizantinos

Los ambientes subterráneos hallados entre los muros de la iglesia cruzada atrajeron la atención especial de los franciscanos. Se trataba de una gruta que contenía una serie de silos piriformes y una cisterna muy grande, unida al exterior con una escalera esculpida en la roca. Parece que el conjunto es fruto de una sistematización sucesiva de esta zona del pueblo, quizás de la edad bizantina. Fueron los primeros restos del pueblo en salir a la luz: la parte restante se halló en las excavaciones de 1930, realizadas para la construcción del nuevo convento, y en 1955, para la construcción del Santuario de la Anunciación.

En la superficie de la roca se halló una pequeña tina, probablemente de edad bizantina, de casi dos metros por lado que, junto a un pilar, en la escalera que bajaba a la gruta y en un muro hallado debajo del ábside cruzado, estaba orientada diferentemente de la iglesia cruzada. Por ello se interpretó como parte de un edificio muy antiguo. La tina excavada en la roca, similar a la que más tarde se hallaría en la iglesia de la Anunciación, tiene una escalerita, con siete graditas que bajan al lado sur. Las graditas y el fondo están recubiertos con mosaico decorado con un diseño simple de recuadros negros en fondo blanco. En el fondo de la tina, en el ángulo noroeste, hay un hundimiento circular que probablemente servía como colector de aguas. Las paredes están recubiertas con enlucido.

La tina y los ambientes subterráneos fueron estudiados por el P. Bagatti y el P. Testa: la hipótesis era que juntos servían en los ritos bautismales judeo-cristianos. Son testimonio de ello: la cisterna, útil para llevar el agua del bautismo, la gruta, asignada a las ceremonias preliminares de iniciación y, finalmente la tina donde los bautizados eran inmersos. La hipótesis, no obstante, no es considerada válida por algunos estudiosos como Taylor, que se inclina por la función agrícola de la tina y de las grutas, a ser adscritos por tanto a un triturador bizantino. Dicha hipótesis lleva a la observación del revestimiento musivario de la tina, que es el típico revestimiento de las tinas que recogen el producto del prensado, y está, al menos aparentemente, privado de símbolos religiosos.